在结束讨论高中生活的规划之前,我将强调一些有关先修课程的问题,比如普林斯顿评论,卡普兰或者其他专门针对标准化考试开设的私人课程。尽管我很想发布一则权威声明——比如,“我觉得你不用去报先修课程,” 或者 “为了能更具有竞争力,你必须去报先修课程”——但这样过于简单化的建议也是不现实的。真正关键的是你对考试的熟悉程度。对SAT推理测试的形式、问题的类型、每道题应花费的时间掌握得越熟悉,考试的时候就能发挥得越好。这就是为什么那些考过SAT不止一次的学生每次尽管每次分数的上涨幅度不大,但都能刷新原有记录的原因。
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       如果你本身足够自律去参加测试考试的话(可以直接向位于新泽西州普林斯顿市的美国教育考试服务中心申请),这样你就能很快熟悉考试了,也就没有必要再报先修课程了。但如果你属于那种无法自觉去考试的学生,先修课程就会带给你自制力,让你为考试做准备并参加练习考试了。
       当我读高中的时候就曾暗自想过,如果我原本可以花几周时间自己做练习考试,阅读一些对考试有帮助的指导书来熟悉考试的话,为什么还要我的父母花几百美元为我报先修课程呢?在参加SAT考试前,我已经对每道题该花多长时间、哪一部分我可以做得更快、哪一部分我得花更多的时间,以及哪些题我可以不做但分数仍能保持在650到700分之间这些问题都了然于心了。不过,想要达到这样的水平的话的确需要花费一些时间独立地学习,但如果在好的书店里能找到我需要的所有知识信息,可我却还报了先修课程的话我肯定会无聊至死的。换个角度,我有的朋友是那种找不到时间或动力去阅读对考试有助的书目的,要不就是无法在家里花几个小时做练习考试的,对他们而言,我觉得先修课程是很有帮助的,可以让他们自律地去学习尽可能多的有关考试的知识。
        你可能会注意到我并没有太多地强调得去学习有关考试的实际资料。而这样做也是有意图的,因为我个人认为报先修课程主要是为了使学生熟悉考试流程并教会他们在提升分数方面大有帮助的应试技巧,而单纯教学生与SAT推理测试相关的学习资料其实并不管用,因为这门考试检验的是能力而非知识。尤其批判性阅读这一部分的差异最为明显,因为数学和写作部分更多的是侧重于考察学生的知识,比如数学公式、语法和机理等,而不完全考察能力。
       不论你是自己为考试做准备还是选择报先修课程来帮助自己提升批判性阅读,你都无法成为更具洞察力的读者,而是一个更具洞察力的考生(you will not become a more insightful reader,only a more ingsightful test-taker——this distinction is crucial.)——这一区别是很关键的。批判性阅读就是用来检测你阅读能力的强弱、你思考和推理的方式以及你加工处理散文类信息的方法。每一位SAT导师都会这样跟你说:学习一些应试技巧并使自己熟悉考试流程吧,即使你的基础本身就比较薄弱,通过这样的方法提升分数也会比较容易的。不论是通过个人的学习还是有组织的先修班,将批判性阅读的分数从450到600分提升至570到680分都算很常见的。而就算刚开始你的水平就比较高能达到600分,但想要直接跳至720到800分也是几乎不可能的。不过个别特例以外,对于那些分数在740分以上,或从小就博览群书并坚持阅读的学生而言,要实现这一目标也是有可能的。
       每次我看到一位学生在批判性阅读部分取得800分的优异成绩时,其申请表中全部都是关于这名学生阅读量很大的评论——老师会提到,该学生经常谈论自己从小就热爱文学作品并且初高中时期也读过很多书籍,并且指导顾问也会提及到这一点(and guidance counselors allude to it)。即使为应试作再多的准备,你也不可能在批判性阅读部分取得800的高分,因为这种水平是需要有终身的阅读习惯才能达到的。这也是为什么在时间表中我会提到学生们应该在考SAT推理测试的两年前就开始增加阅读量的原因,因为这样的做法比通过报先修课程提升批判性阅读分数更管用。
       SAT推理测试的数学部分有些不同。虽然它是用来测试能力的,但能为数学部分做的准备要比批判性阅读的更多。比方说,要得到800分是不大可能的,但即使是数学很差的学生也可以通过学会足够多的小技巧、公式和掌握有限的知识范围(毕竟数学部分的推理测试是基于限定范围的课程之上;同样的题目反复出现,每次使用的例子和提出的问题之间存在的差别也比较细微)来考取600分的佳绩。从学生和其数学基础以及自学的动力出发,他自己就能判断是报先修班还是自学了。许多学生都有天生的数学能力,这样的话报先修班就多此一举了。对于这类学生而言,他们所要做的就是熟悉考试形式从而不必花费宝贵的时间去阅读比较复杂的指导了。
        简而言之,对于许多学生来说先修课程都是有帮助的,虽然它们无疑是不必要的。学生们需要做的就是对考试形式、方向和策略极其熟悉,这样才能发挥出自己的最佳水平。决定到底要不要参加先修班最好的方法就是在家里模拟进行一次SAT的推理测试考试,评分并检查分数。若分数在300到600分之间,从先修班或者自学中二选一,任一个都能帮助你提升分数,有时分数甚至可能还会提升得很快。若你的分数已经达到650以上了,你就只需再针对性地复习一些领域,做更多的练习,使自己对考试更加熟悉就行了。
        我的绝大多数学生做的个人SAT或ACT辅导都在10到40个小时之间。另外,我极力推荐用专业的SAT strategist 出的书,比如迈克·贝瑞克,他们这一类的导师专注于适当的猜测策略和在不知道准确答案的情况如何回答对更多的题目。而这就引出了关键:为什么大学招生时还是要求SAT成绩呢?从SAT最新的改革来看,我并不认为它是一门非常好的考试。至少SAT科目测试可以帮助大学根据全国范围内不同的高中来不同考虑某一学科领域,但SATs在辅导方面太过开放了,从我自身的经历来看,基本上你可以为自己“买”一个更高的分数。如果大学真的想要招收家庭收入相对较低或弱势生的话,它们只需为所有人调整一下SAT的考试要求而非只为某些孩子做出这样的改变,这样的做法其实是一种伪善的行为。常见的情况比如,一个在批判性阅读取得500分的冰球运动员申请者,whereas a "non-tagged"申请者取得了730分——这公平吗?Same goes for kids of big honors,少数民族学生,VIPs和诸如此类的学生。所有大学实际上想要表达的是,SAT考试对所有来说都很重要,只要你不是那40%属于特殊型学生中的一员他们都不会太过于看重的SAT分数的。但为了使班级的平均分比较高班上差不多60%的学生必须取得超高的SAT分数从而提升班级的平均分。
我认为彼得施密特在他的优秀书目肤色与金钱:富人的白种小孩赢得了大学平权法案的战役中很好地表述了:“大多数的申请者都想依靠走后门来实现这一目的,因为他们they have failed to make a decent showing in a game systematically rigged in their favor).当今社会中的许多东西都用来提升学生的财富和好的教育而控制运气。优达网校认为我们的公立小学和中学就十分地不平等,也就无法同权威性的私立学校相比了——比如SAT分数和高中的声誉——由种族和阶级划分的那一类申请者every bit as reliably as they predit collegiate academic performance...很容易看到一个来自富人家庭的孩子相对来自家庭不怎么富裕的孩子而言,有25次之多的机会进入到一所选择性高的或者说好的大学中读书。”
记住ACT的可练性更低(不包括太多的策略也没有猜测的处罚),并且基于更多的知识内容,所以有的学生会发现这门考试更简单。几乎全国的所有大学都用ACT来取代了SAT,因此,作为一名学生,你只需弄清楚哪一门是你更擅长的然后提交对应的测试就行了。
 

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